Jóvenes emprendedores encuentran la manera de hacer realidad los sueños de sus directores ejecutivos

Edward Silva creció queriendo ser director ejecutivo.

En 2018, el Sr. Silva se matriculó en la Escuela de Graduados en Negocios de Stanford con el objetivo de iniciar su propia empresa. «Iba a vivir el sueño de Stanford», dijo. «Iba a buscar un ingeniero; íbamos a encontrar una empresa de capital de riesgo y poner en marcha una empresa tecnológica».

Luego, un compañero de clase le habló de otro camino para los emprendedores en ciernes. En lugar de iniciar una empresa desde cero (Silva había cofundado una antes de la escuela de negocios y también había sido su director ejecutivo), podría haber comprado una y administrarla. Para lograrlo, tendría que crear un “fondo de búsqueda”, una reserva de dinero de inversionistas dispuestos a apostar a que un joven con una ambición sin precedentes les hará ganar dinero.

Silva, de 34 años, estaba intrigado. «Me di cuenta de que no es necesario tratar con capitalistas de riesgo que tienen expectativas poco razonables», afirmó. Después de recaudar un fondo inicial de más de 30 millones de dólares de un pequeño grupo de inversores, en julio de 2021 Silva compró MásLabor, una consultoría de Virginia especializada en visas de trabajo. Era el objetivo perfecto: los propietarios, una pareja de unos 70 años, estaban a punto de jubilarse y no tenían hijos, sólo 15 perros.

Los fondos de búsqueda comenzaron como un experimento de una escuela de negocios hace cuatro décadas, pero han ganado popularidad en los últimos años a medida que advenedizos persuasivos armados con títulos de MBA atraen a los inversores a realizar estas apuestas de nicho con la promesa de altos rendimientos. Según datos de la Escuela de Graduados en Negocios de Stanford, entre 2020 y 2021 se invirtieron casi 800 millones de dólares en fondos de investigación, aproximadamente un tercio del monto total recaudado para dichos fondos desde que nació la idea.

“Al principio sólo había un puñado de estudiantes interesados”, dijo H. Irving Grousbeck, profesor adjunto de Stanford. Al Sr. Grousbeck se le atribuye la idea del fondo de búsqueda en 1984, cuando era profesor en la Escuela de Negocios de Harvard y ayudó a Jim Southern, un estudiante de su clase de emprendimiento, a recaudar dinero para adquirir Uniform Printing, una imprenta de artículos especiales. documentos de seguro. .

«Jim fue una de las primeras historias de éxito», dijo Grousbeck. En 1994, después de 10 años como director ejecutivo, Southern vendió Uniform Printing con un retorno de la inversión 24 veces mayor, según un estudio de 2016 sobre emprendimiento realizado por la Escuela de Negocios Booth de la Universidad de Chicago.

Después de sembrar la idea en Harvard, Grousbeck se unió a Stanford, donde presentó el modelo de fondos de búsqueda a generaciones de estudiantes de escuelas de negocios. «En última instancia, el talento, el capital y las oportunidades se unieron para formar una verdadera comunidad de financiación de búsqueda», dijo.

Hoy en día, los cursos de financiación de la investigación se imparten en casi todos los principales programas de MBA, incluidas la Kellogg School of Management de la Universidad Northwestern y la Yale School of Management, aunque Stanford sigue siendo un gran defensor y es la única institución que ha monitoreado constantemente los datos que trazan el crecimiento de la industria. . Durante la última década, el número de fondos activados se ha quintuplicado, de 20 en 2013 a 105 en 2023.

Si bien la financiación de capital de riesgo ha disminuido, la contratación en el sector tecnológico se ha enfriado y los salarios en Wall Street han permanecido estancados, los fondos de búsqueda han surgido como una forma atractiva, aunque pequeña, de invertir. La llamada tasa interna de rendimiento promedio (la forma más común que utilizan los inversores para evaluar el potencial de una oportunidad de inversión) para todas las inversiones en fondos de búsqueda entre 1986 y 2021 fue del 35 %, muy por encima del 15 % que han obtenido los fondos de capital privado. los años. las últimas dos décadas.

Al principio, los inversores eran en su mayoría personas adineradas que apoyaban a jóvenes empresarios (donando desde cientos de miles de dólares hasta un par de millones), pero los grandes inversores, incluidas empresas de capital privado, han comenzado recientemente a invertir en fondos de investigación.

La estrategia típica de recaudación de fondos es la siguiente: el emprendedor recauda una ronda inicial de financiación para cubrir su salario y gastos de viaje mientras busca una empresa para comprar. Si bien no existe una receta única para una adquisición exitosa, la mayoría comparte algunos ingredientes clave: la empresa es rentable y opera en una industria fragmentada (piense en HVAC, atención médica domiciliaria o gestión de residuos), y sus propietarios se acercan a la jubilación sin un heredero aparente. .

Si el aspirante a director ejecutivo encuentra un objetivo, recurrirá a los inversores para intentar conseguir una segunda ronda de financiación para comprar la empresa. Los inversores y empresarios obtienen un rendimiento si la empresa adquirida se vende o sale a bolsa por una cantidad superior a la comprada.

Los MBA empresariales de las principales escuelas de negocios han podido durante mucho tiempo recaudar millones de dólares de capitalistas de riesgo para financiar sus nuevas empresas, y la búsqueda de fondos se ha convertido para algunos de ellos en otra forma de recaudar grandes sumas poco después de graduarse. Sin embargo, necesitan convencer a los inversores cautelosos.

«A menudo los investigadores llegan a una pequeña empresa procedentes de una escuela elegante y sin mucha experiencia», dijo GJ King, un inversor de fondos de búsqueda.

King busca empresarios que sean humildes y colaborativos y que tengan una buena propuesta de ventas: tres cualidades que cree que son esenciales para superar el escepticismo de los vendedores potenciales y sus empleados. Sólo cuando está convencido de estas cualidades decide invertir. «La gente se mostrará, con razón, escéptica respecto a usted», añadió.

Silva, quien se convirtió en director ejecutivo de MásLabor, dijo que escribió más de 1.000 correos electrónicos personalizados e hizo alrededor de 800 llamadas telefónicas antes de encontrar el objetivo correcto: una empresa con buena salud financiera, con propietarios dispuestos a vender.

“Miré sus finanzas y pensé, vaya, hay algo realmente especial aquí”, dijo sobre MásLabor. Silva no reveló cuánto pagó, excepto para decir que fue más del doble del precio de compra promedio del fondo de búsqueda en 2021 de 16,5 millones de dólares, lo que equivale a más de 33 millones de dólares.

El acuerdo tardó más de cinco meses en concluirse e implicó desarraigar de California a su esposa embarazada de ocho meses y a su hijo y trasladarlos a todos a Virginia. (El Sr. Silva cerró su empresa anterior, Henlight, después de luchar por expandir el negocio).

Como parte del acuerdo, también adquirió AgWorks H2, empresa socia de MásLabor. Silva tiene la intención de realizar más adquisiciones para desarrollar el negocio.

Una estrategia de crecimiento basada en adquisiciones está ganando popularidad, impulsada en parte por la creciente competencia entre inversores e investigadores. “Se acapara tierras, se compran tantas empresas como sea posible y se juntan”, dijo Peter Kelly, capitalista de riesgo y profesor de la escuela de negocios de Stanford, sobre la estrategia emergente de fusiones y adquisiciones de la industria.

Kelsey Holland, graduada de la Escuela de Negocios de Harvard en 2023 y que recaudó un fondo de investigación el año pasado, dijo que es muy consciente de la creciente competencia. “La investigación fue descubierta”, dijo Holland, quien había trabajado como gerente de producto en empresas como Equinox antes de estudiar negocios.

Al igual que Silva, Holland siempre quiso ser directora ejecutiva de una empresa y pensó que lograría su objetivo fundando una nueva empresa. Luego, durante su primer año en la escuela de negocios, aprendió sobre la financiación de búsqueda, un modelo que, según dijo, ella y sus colegas se sentían particularmente atraídos en el clima económico actual.

«Si estás conectado, lees sobre todas estas nuevas empresas que pensabas que estaban funcionando bien y que ahora están creciendo, luchando y despidiendo», dijo.

En septiembre, Holland, de 33 años, comenzó a buscar una empresa de atención sanitaria para adquirir, después de haber recaudado alrededor de medio millón de dólares de particulares y empresas de inversión mientras buscaba una empresa para comprar. Envió cientos de correos electrónicos personalizados a propietarios de empresas y se reunió con más de 20 vendedores potenciales.

Muchos de los propietarios que ha conocido reciben correos electrónicos frecuentes de otros investigadores y firmas de capital privado que también están interesados ​​en adquirir su empresa, dijo Holland. Si encuentra una empresa, planea volver con sus inversores para pedirles entre 10 y 100 millones de dólares, dependiendo del tamaño del objetivo.

La señora Holland no cree que la financiación para la búsqueda sea un camino seguro hacia la oficina central, dado el mercado cada vez más competitivo, pero dijo que confía en que encontrará la empresa adecuada. «Sólo necesitamos más creatividad estos días».