Las llamadas de interferencia del receptor se están disparando en la MLB. Está poniendo en riesgo a los jugadores.

Semanas antes del Día Inaugural de esta temporada, la Major League Baseball envió un memorando a los 30 clubes destacando un aumento en la interferencia de los receptores. Los casos de receptores golpeados por los bates de los bateadores contrarios estaban aumentando rápidamente. La interferencia del receptor fue sancionada 94 veces en 2023, casi 20 veces más que en 2022.

¿Qué causó el dramático aumento? Los receptores seguían acercándose al plato. En la era del encuadre de los lanzamientos, los equipos han deducido que cuanto más cerca esté un receptor de recibir un lanzamiento, más posibilidades tendrá de “robar” un strike.

Funcionó lo suficientemente bien como para que los receptores siguieran acercándose a la caja de bateo. El memorando de esta primavera esencialmente advirtió a los equipos que lo eliminaran y movieran a los receptores más detrás del plato para minimizar el riesgo.

Pero cualquiera que haya visto al receptor de los St. Louis Cardinals, Willson Contreras, sufrir una fractura en el brazo izquierdo el martes por la noche, sabe que el riesgo sigue estando siempre presente.

Las llamadas de interferencia del receptor continúan disparándose a un ritmo histórico. El promedio total de interferencias en el receptor de 2010 a 2018 fue de 31. Este año ha sido llamado 33 veces, en menos de dos meses.

Las preocupaciones de la MLB ya iban en aumento. Hay más del doble de interferencias en 2024 respecto a la temporada 2022 por el mismo punto (15). La liga está en camino de registrar un récord de 148 interferencias de receptores esta temporada. El impulso para encuadrar el tiro inferior puso en peligro inadvertidamente la seguridad de los receptores.

“El riesgo es alto”, dijo el manager de los Cardinals, Oli Marmol, a principios de semana. «Simplemente lo experimentamos».

Contreras fue golpeado por el swing del bateador designado de los Mets de Nueva York, JD Martínez. El receptor se sometió a una cirugía el miércoles y se perderá un mínimo de seis a ocho semanas. Contreras fue uno de los peores armadores del béisbol el año pasado en lanzamientos límite por debajo de la zona. Los Cardinals, un club orientado a la defensa, han trabajado durante mucho tiempo con Contreras para mejorar en este aspecto.

Durante su primer año en St. Louis, los Cardinals revisaron el enfoque de Contreras, incluida su postura detrás del plato (Contreras abandonó el tradicional agacharse detrás del plato en favor del método de una rodilla abajo). De hecho, también acercaron a Contreras al plato.

Los Cardinals no son el único equipo en el béisbol que adopta este método, pero fueron los primeros en pagar el precio esta temporada.

“Cuanto más se evalúan los receptores en el marco, más se acercan al bateador para lograr ese tiro bajo”, dijo Mármol. “Ves que más receptores lo hacen en función de su capacidad de realizar tiros bajos, pero también ves más interferencia del receptor y backswings que atraen a los muchachos en función de su proximidad. A veces, el receptor, sin saberlo, puede acercarse cada vez más de un bateador a otro sin darse cuenta.

Este parece haber sido el caso de Contreras, quien fue atrapado por el swing de Martínez, quien tiene un swing naturalmente profundo y se posiciona lo más cerca posible del fondo de la caja de bateo. Las repeticiones mostraron la cabeza del bate de Martínez golpeando el brazo izquierdo de Contreras. También mostró hasta dónde había llegado Contreras en su intento de enmarcar el campo.

«Siempre existe el riesgo de ser receptor», dijo Contreras después de la lesión. “Podría haber sido algo diferente. Podría haber sido por la rodilla, podría haber sido una conmoción cerebral. Este riesgo siempre estará ahí. No culpo a ninguna parte de mi juego porque sucedió esta noche».

Quizás ese sea el problema. Ningún jugador de posición en el béisbol recibe golpes con mayor consistencia que el receptor. Y mientras los equipos en todos los ámbitos anhelan el strike bajo, los receptores son los más afectados por las consecuencias.

“Siempre hablábamos de la interferencia del receptor, como hilos largos en el guante o el tictac del guante”, dijo el manager de los Tigres de Detroit, AJ Hinch, quien fue receptor durante siete temporadas en las Grandes Ligas. “Luego se transformó en el guante en su totalidad. (Contreras) es uno de los primeros que he visto en peligro”.

Esto es arriesgado”, añadió Hinch. “Cuanto más nos acerquemos al plato, más puntos podremos conseguir en la banda inferior. Se evalúan los receptores. Les pagan por lo bien que pueden controlar el riel inferior. Esto provocó cada vez más interferencias en el receptor a lo largo del juego. … Queremos que nuestros muchachos estén lo suficientemente cerca como para impactar con el tiro raso pero sin ponerse en peligro. Es un equilibrio difícil cuando el incentivo para hacerlo es real y el riesgo es extremo”.

Algunos equipos enfatizan más el tiro raso que otros. Rob Thomson, manager de los Filis de Filadelfia, fue receptor en la organización de los Tigres durante cuatro temporadas. Le enseñaron que cuando el bate cruza la zona, el guante debe seguirlo.

«Sírecibirás más malas noticias», dijo Thomson. «Estás más cerca del plato, estás más cerca de la zona de strike. Es una mejor presentación para el árbitro.

Sin embargo, Thomson prefiere que sus receptores se mantengan a cierta distancia del plato.

“Estamos atentos a los muchachos que hacen eso y le recordamos al receptor: ‘Tienes que dar un paso atrás’”, dijo.

El término medio para algunos equipos parece ser el autocontrol. Los Mellizos de Minnesota, por ejemplo, controlan a su receptor en cada lanzamiento. Es una de las principales responsabilidades del manager Hank Conger, responsable de la primera base y la recepción.

Una configuración buena y ajustada generalmente es mejor que peor, algo que usted prefiera. Pero obviamente es para evitar no sólo interferencias del receptor, sino también lesiones”, dijo el entrenador Rocco Baldelli. “Creo que hay algunas razones por las que (estar más cerca) es útil, pero hay otras ocasiones en las que les gritamos que nos apoyen por ser útiles también, ¿sabes?”

Los Bravos de Atlanta tienen dos entrenadores asignados a tareas de recepción. Sal Fasano es el entrenador de receptores. Lo ayuda Eddie Pérez, quien pasó nueve de sus 11 temporadas en las Grandes Ligas en la defensa de los Bravos. Pérez ciertamente entiende la estrategia detrás de estar cerca del plato, pero cree que la responsabilidad de informar al receptor que está demasiado cerca recae en la persona que observa el juego desde el dugout.

Siempre es una buena idea estar más cerca del bateador», dijo Pérez. «Existe la idea de que si estás más cerca del bateador, recibirás más llamadas».

“Sal siempre les recuerda que regresen, no quieren salir lastimados”, agregó Pérez. “Se puede ver mejor desde el banquillo. Cuando atrapas no sabes a qué distancia estás del bateador, y cada bateador tiene una configuración diferente, así que tienes que adaptarte. … Como receptor, tienen que decirte desde un lado qué tan cerca estás del bateador.

Pero los golpes accidentales detrás del plato a veces pueden ser un camino de doble sentido. Los receptores a menudo son cortados por los golpes de los bateadores, independientemente de dónde estén colocados. Con una velocidad promedio del bate de alrededor de 75 mph, algunos argumentan que la responsabilidad recae en el bateador de garantizar que no solo su cuerpo físico permanezca dentro de los parámetros de la caja de bateo, sino también su swing.

«Lo que no necesariamente estoy de acuerdo es que también puede depender de cómo la gente hace swing», dijo el manager de los Cachorros de Chicago, Craig Counsell. “Puede que sea la forma en que se están preparando los receptores, sí. Pero también puede ser la forma en que algunas personas hacen swing. Y es peligroso».

Con la liga en alerta máxima y la MLB claramente consciente de los riesgos, ¿qué se puede hacer para reducir la interferencia del receptor y el riesgo inherente de lesión? El lanzador abridor de los Cardinals, Miles Mikolas, sugirió una línea física detrás del plato que los receptores no pueden cruzar, una especie de caja propia. ¿Podría ser la respuesta el sistema automatizado de lanzamiento de pelotas (que teóricamente elimina el valor de encuadre)? Tal vez, pero es un sistema defectuoso en las ligas menores y está lejos de ser un producto de las ligas mayores.

No sé qué podrían hacer aparte de recompensar al bateador con más bases, ponerlo en segunda base», dijo Hinch. «Hay cosas que probablemente podrías hacer para que el juego tenga impacto, pero no sé si Podría tener más impacto que perder a uno de tus mejores jugadores durante seis a ocho semanas, 10 semanas, pase lo que pase. «

Los Cardenales ahora saben cuán serio podría ser este impacto. La pregunta más importante surge: ¿béisbol?

AtléticoMatt Gelb, Cody Stavenhagen, Aaron Gleeman, Patrick Mooney, David O’Brien y Eno Sarris contribuyeron a esta historia.

(Foto de Contreras siendo ayudado a salir de la cancha: Jeff Roberson/Associated Press)