Por qué Robert Suárez de los Padres está lanzando bolas rápidas y por qué los bateadores todavía no pueden batearlas

SAN DIEGO – Kyle Higashioka pasó siete temporadas agachado detrás del plato para Aroldis Chapman, Gerrit Cole y otros lanzadores con brazos raros y velocidad poco común, pero en su primera temporada con los Padres, el receptor veterano se ha maravillado de lo que se siente como un verdadero anomalía.

Robert Suárez, el cerrador de voz suave y lanzador fuerte de San Diego, está lanzando mucho calor como ningún otro lanzador en las mayores. Su uso combinado de recta ha aumentado casi 30 puntos porcentuales respecto a la temporada pasada. Ha recurrido a su máquina de cuatro costuras, que promedia 98,5 mph, poco más del 80 por ciento del tiempo. Ha mezclado su sinker (promedio de 97,9 mph) en cerca del 11 por ciento de sus lanzamientos. Y en un notable lapso de ocho juegos el mes pasado, Suárez alcanzó 79 rectas seguidas.

“La gente ni siquiera hace eso en la escuela secundaria”, dijo Higashioka, quien jugó béisbol de preparación contra Cole más de una década antes de que los dos nativos del sur de California se convirtieran en compañeros de batería de los Yankees de Nueva York. «Es bastante loco».

Sería aún más peculiar si Suárez, de 33 años, tuviera un éxito limitado con ese enfoque. Pero el derecho venezolano no es ni testarudo ni carente de imaginación. Suárez posee una efectividad de 0.52 en 16 apariciones. En un bullpen de los Padres por lo demás inestable, está empatado en el liderato de las Grandes Ligas en juegos terminados (16), salvamentos (12) y salvamentos de más de tres outs (tres). Los oponentes están bateando .250 (1 de 4) contra su cambio plus y sólo .093 (4 de 43) contra un cuatro costuras que ha justificado el uso intensivo.

«Tiene la capacidad, las características y está lanzando en la parte superior de la zona», dijo el manager de los Dodgers de Los Ángeles, Dave Roberts. “Sabes lo que viene, pero muchos de los swings (los bateadores) simplemente no pueden alcanzarlo. No me gusta cuando entra en el juego”.

¿Por qué una bola rápida que se ve con frecuencia ha sido tan imbatible?

“Me ha ayudado mucho (el entrenador de lanzadores de los Padres), Rubén Niebla, a utilizar todo tipo de análisis en mis lanzamientos, principalmente la velocidad de giro”, dijo Suárez recientemente a través del intérprete del equipo Pedro Gutiérrez. «Eso me ha permitido ejecutar un poco más».

El sábado, horas después de que Suárez lanzara 11 cuatro costuras, dos sinkers y nada más en una entrada perfecta contra los Dodgers, Niebla explicó con más detalle.

Suárez ha adquirido una comprensión práctica de la eficiencia de los efectos, dijo Niebla, desde que San Diego lo sacó de la principal liga profesional de Japón después de la temporada 2021. Si bien no existe una forma comprobada de aumentar significativamente la velocidad de giro bruta sin la ayuda de sustancias extrañas prohibidas, Suárez ha aumentado el giro activo (una métrica de Statcast que mide el giro que contribuye al movimiento) en su cuatro costuras del 93,7 por ciento en 2022 al 95,9. por ciento esta temporada. Desde finales de 2023, el campo ha ganado casi una pulgada de movimiento vertical promedio, mencionó el “paseo” Roberts.

«Si comienza a trabajar demasiado dentro de la pelota, su máquina de cuatro costuras comienza a funcionar y vamos a perder eficiencia en los efectos», dijo Niebla. “Si se reduce un poco, perderemos eficiencia en el efecto. En este momento, parece estar haciendo clic. En términos métricos, está detrás de la pelota y realmente logra ese efecto de retroceso puro”.


Más del 90 por ciento de los lanzamientos de Robert Suárez esta temporada han sido rectas. (Tim Nwachukwu/Getty Images)

Calibrar la entrega de Suárez ha sido clave. A principios del entrenamiento de primavera, Niebla notó que el lanzador se movía bien hacia abajo del montículo con su mitad inferior pero también que su torso estaba “un poco atrás”. Suárez tuvo problemas en sus primeras apariciones en la Liga del Cactus, incluso mientras él y Niebla trabajaban para abordar la causa raíz. No fue hasta la última salida de primavera de Suárez en Arizona que Niebla sintió que el relevista había sincronizado completamente su sincronización.

«Incluso cuando fue a Corea (para el primer partido de la temporada contra los Dodgers)… todavía estaba un poco nervioso, y luego todo estuvo bien», dijo Niebla el sábado en Petco Park. “Luego vino aquí. Y luego simplemente sigues… yo sólo estoy siguiendo. Pero ahora siento que es bastante simple y ni siquiera tengo que hablar con él. Es como, ‘Estás en ritmo’. Ni siquiera le digo que está en ritmo”.

Higashioka jugó seis temporadas con Chapman, quien aún ostenta el récord mundial Guinness por el lanzamiento más rápido en las Grandes Ligas, una pelota de 105.8 mph lanzada a Tony Gwynn Jr. en Petco Park en 2010. «Hace bastante esfuerzo», dijo Higashioka. “Se notaba que estaba usando cada gramo de su fuerza para lograrlo todo”. Suárez, mientras tanto, posee lo que se acerca a la definición de libro de texto de “gas fácil”.

“A veces”, dijo el receptor titular de los Padres, Luis Campusano, “casi se teletransporta a mi guante”.

Quienes han pasado por Suárez señalan algo más.

«Tiene muy buen control», dijo Roberts.

“En el primer bullpen que atrapé, me sorprendió el comando”, dijo Higashioka. “Fue casi preciso. Y para un tipo lanzar 100 con un comando superior al promedio, es bastante especial”.

«Hay una combinación de poder llegar a 100 pero poder llegar a 100 cuando este tipo lo pone en la parte superior de la zona y luego va a la mitad exterior de la zona, y de repente hay una doble costura que él puede encerrarte”, dijo Niebla. “Es como, ‘Oh, mierda, ¿fue ese o fue el otro?’”

Durante su racha de 79 rectas consecutivas, Suárez lanzó 74 de cuatro costuras y cinco sinkers. No permitió carreras, dos sencillos y dos bases por bolas. (La única carrera contra Suárez esta temporada se produjo el 28 de marzo, cuando Michael Conforto conectó un cambio para un jonrón solitario). Logró sólo cinco ponches, pero indujo un contacto débil constante y mantuvo a los bateadores fuera de equilibrio variando la velocidad de su lanzamiento.

En algún momento alrededor de la recta número 40 o 50 consecutiva, varios compañeros de Suárez comenzaron a hablar entre ellos: algo diferente estaba sucediendo.

«Creo que todos estábamos simplemente monitoreando», dijo Higashioka. “Nos dimos cuenta de que en realidad no estaba lanzando nada más, pero seguía dominando. Fue genial”.

“Sé que el uso de la recta es alto, pero ha sido su mejor arma. Él es su mejor arma”, dijo Campusano, el principal compañero de batería de Suárez, el 22 de abril antes de un partido en el Coors Field. “Entonces, simplemente mezclar todos los tiempos en el plato, lo hace mucho más efectivo. Me siento muy seguro usándolo hasta que alguien pueda demostrar que le dará un buen swing.

“Sabes que vienen 100. Simplemente no sabes de dónde viene”.

Un competidor prudente, por supuesto, nunca revela demasiado. Varias horas después de que Campusano hablara, el receptor pidió un cambio de 1-2 en lugar de lo que habría sido la recta número 80 consecutiva de Suárez. Sean Bouchard cometió una falta. Luego, ante el siguiente lanzamiento, el jardinero de los Rockies de Colorado duplicó.

Fue el único extrabase que Suárez permitió esta temporada con su recta. Ahora, tres semanas después, todavía lo es. Y Suárez sólo ha aumentado su uso de ese lanzamiento. En lo que va de mayo, está lanzando la de cuatro costuras casi el 90 por ciento del tiempo. Los bateadores de este mes se han ido de 14-0 en su contra.

“Es como si esta fuera mi fortaleza”, dijo Niebla, quien sostiene que Suárez continúa trabajando entre juegos en su cambio y cortador/slider, un lanzamiento que aún no ha realizado en un juego este año. «Como relevista, tienes que usarlo».

Desde que comenzó la era del seguimiento de lanzamientos en 2008, sólo una docena de lanzadores han lanzado un cuatro costuras, un sinker o un cortador con al menos el 90 por ciento de sus lanzamientos (mínimo 500 lanzamientos en total). Mariano Rivera, ampliamente reconocido como el mejor cerrador de todos los tiempos, lidera el camino con un 98,5 por ciento; su famoso cortador representó el 87,6 por ciento de sus lanzamientos durante ese lapso.

A lo largo de las últimas 16 temporadas, ninguno lanzó una pelota de cuatro costuras o una plomada más del 86,7 por ciento del tiempo. En 2024, Suárez (68,3 por ciento durante su carrera en las Grandes Ligas) tiene un 91,3 por ciento. El único lanzador que lanza bolas rápidas sin corte con mayor frecuencia esta temporada es el ex relevista de los Padres, Tim Hill, y el promedio de cuatro costuras del zurdo es 8 mph más lento que el de Suárez, quien ha registrado 13 lanzamientos de al menos 100 mph.

Puede llegar un momento en que los ajustes de los oponentes u otros factores impulsen a Suárez a reducir la dependencia extrema de la recta. Por ahora, quién sabe cuándo llegará su próximo lanzamiento fuera de velocidad: uno de los cerradores más automáticos del béisbol llegó el domingo después de haber lanzado 32 rectas consecutivas.

(Foto superior de Robert Suárez: Michael Reaves / Getty Images)